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Opinion: les magiciens sont les premiers pourvoyeurs de «fausses nouvelles …

Adolph Friedländer, Comédiens de Mephisto Co., allié à Le Roy-Talma-Bosco, 1905.

Toutes les images © Musée McCord / avec la permission du Musée des beaux-arts de l'Ontario / Achat, fonds gracieusement offerts par La Fondation Emmanuelle Gattuso

David Ben est le directeur artistique de Magicana et commissaire invité d'Illusions: The Art of Magic, qui ouvrira ses portes au Musée des beaux-arts de l'Ontario le 22 février.

"Ce qui est vieux est nouveau, et ce qui est nouveau est vieux" est un aphorisme approprié pour la magie – c'est-à-dire pour conjurer.

C'était vrai pour le premier âge d'or de la magie – vers 1880-1930, comme le montrent les chromolithographies exposées au Musée des beaux-arts de l'Ontario, tirées de la collection Allan Slaight du Musée McCord à Montréal. Et cela reste vrai pour ce qui peut être décrit comme l'âge d'or actuel, inauguré par le magicien canadien Doug Henning à travers ses émissions de télévision au début des années 1970.

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Comme chaque culture, chaque société, chaque pays semble avoir sa propre forme de magie, la magie était et est un phénomène mondial. À tel point que Charles Carter, par exemple, a transporté 31 tonnes de matériel au cours de sept tournées mondiales entre 1907 et 1936. Et les astuces – les effets – que les magiciens exécutent aujourd'hui sont essentiellement les mêmes parce que, comme les notes à l'échelle musicale, il n'y a que huit effets de base. Les quatre premiers sont la capacité de faire disparaître et réapparaître les choses; transformer une personne ou un objet en autre chose; faire passer ou pénétrer quelque chose par une personne ou un objet; et de suspendre la loi de la gravité. Les quatre effets restants sont basés sur de prétendus phénomènes voyant: divination, voyance, télépathie et télékinésie.

Fait intéressant, ces effets peuvent être utilisés pour le bien ou le mal. La téléportation d'une carte à jouer à un endroit inattendu peut générer beaucoup de joie – mais elle peut également déterminer qui recevra une main gagnante dans une partie de Texas Hold'em. On peut deviner les pensées les plus profondes de l'autre sur scène dans un grand exploit de divertissement, ou utiliser cette même compétence pour «conseiller» (plus correctement, diriger) une âme endeuillée dans des domaines profondément personnels de l'amour, de la vie et des affaires financières. Le désir de conseillers spirituels était particulièrement répandu en période de conflit mondial, comme la Première Guerre mondiale. Ce même besoin de conseil est tout aussi répandu aujourd'hui que les gens cherchent des réponses à ce que les magiciens nous rappellent dans ces affiches sont "les questions les plus persistantes de tous les temps."

Aujourd'hui, Internet facilite la fraude et la tromperie; à l'époque, les magiciens devaient y travailler. Les opérateurs sans scrupules s'appuieraient sur les informations rassemblées et échangées entre les médiums, de la même manière qu'un rapport de dépistage est utilisé pour évaluer les athlètes prometteurs, alors que les fraudeurs se déplaçaient de ville en ville. Une ruse populaire se faisait passer pour un vendeur biblique de porte à porte. Plus souvent qu'autrement, le fraudeur aurait accès à la Bible familiale. Un coup d'œil rapide révélerait des branches d'un arbre généalogique avec plus qu'assez d'informations personnelles pour qu'un médium puisse établir ses références. Aujourd'hui, il suffit de quelques clics pour utiliser ancestry.com.

La Metropolitan Printing Company, Adelaide Herrmann and Company, vers 1905.

Les magiciens sont passés maîtres dans l'appropriation culturelle. L'exposition contient de nombreux exemples, en particulier de magiciens occidentaux se présentant comme des asiatiques – sur scène et hors scène – capitalisant sur l'intérêt alors en plein essor pour tout ce qui est exotique. Mon préféré: Fu Manchu, le personnage sur scène de David Bamberg, un magicien juif hollandais de huitième génération qui a été élevé aux États-Unis et éduqué en Angleterre et a trouvé la renommée en Amérique du Sud en jouant comme un magicien chinois qui parlait espagnol. (À ne pas confondre avec les infâmes romans du Dr Fu Manchu de Sax Rohmer et les films avec Christopher Lee.)

L'appropriation est cependant une voie à double sens. À notre connaissance, les anneaux de liaison chinois ne sont pas chinois, c'est italien. Et aujourd'hui, la plupart des interprètes utilisent la technique et la chorégraphie créées pour la première fois dans les années 1930 par le magicien canadien Dai Vernon. Ainsi, les magiciens, hier et aujourd'hui, «échantillonnent» du matériel, s'empruntant les uns aux autres, parfois avec crédit, généralement sans, et presque jamais avec compensation. Mon propre sentiment est que ce «commun créatif» dilue le pouvoir et la promesse du métier, à la fois à l'intérieur et à l'extérieur de la communauté.

Soit dit en passant, vous ne voyez pas beaucoup, le cas échéant, de magie appropriée des Premières Nations. Peut-être parce que leur sens de la magie est souvent enraciné dans la nature. Lorsque M. Henning, par exemple, a exécuté sa balle flottante, où une grande sphère argentée a flotté autour de la scène lors d'une tournée dans l'Arctique, il a été surpris par le manque de réponse qu'elle a généré. Quand il a interrogé les anciens de la communauté à ce sujet après le spectacle, il a appris que, bien que le public ait apprécié la performance, ils pensaient qu'elle pâlissait par rapport au spectacle du ballon flottant qu'ils voient tous les jours – à savoir, le soleil, alors qu'il se lève et se couche . Et ils avaient raison.

Et puis il y a carrément le vol. Au premier âge d'or, des magiciens comme Harry Kellar ont souvent volé des secrets grâce à l'espionnage industriel. Voulant le secret de la lévitation, Kellar a engagé Paul Valadon, qui avait travaillé dans les coulisses de John Nevil Maskelyne, l'inventeur de la pièce. Puis, une fois qu'il a su le secret, il a licencié Valadon de son emploi.

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Strobridge Lithographing Company, Kellar and His Perplexing Cabinet Mysteries, 1894.

Aujourd'hui, vous pouvez trouver une explication sur la façon de faire flotter quelqu'un en quelques touches. Alerte spoiler: la plupart des explications des effets magiques publiées en ligne sont incorrectes. Ce n'est pas surprenant. Les vrais secrets sont difficiles à décrire parce que, essentiellement, la magie est l'effet cumulatif de centaines de détails apparemment sans importance. Ces détails entrent dans la rubrique du concept de connaissance tacite de Michael Polanyi – les détails difficiles à décrire mais toujours essentiels qui sont généralement transmis par l'apprentissage ou le mentorat.

De plus, les magiciens mentent. Crois moi. Nous ne pouvons tout simplement pas l'aider. En livrant de faux récits avec conviction et en utilisant le pouvoir de la suggestion pour ancrer de faux souvenirs dans l'esprit du public, les magiciens, hier et aujourd'hui, étaient / sont les pourvoyeurs de «fausses nouvelles». Prenez, par exemple, l'Indian Rope Trick. À cet effet, le magicien fait léviter une corde dans le ciel, puis demande à un garçon de grimper sur la corde flottante. Mais, au grand désarroi du magicien, le garçon disparaît. Le magicien se précipite sur la corde avec un cimeterre à la main pour trouver l'enfant, puis coupe le corps du garçon en morceaux, qui tombent ensuite au sol! Une fois que le magicien revient au sol, il place les parties du corps du garçon dans un panier, puis fait miraculeusement revenir le garçon, entier et vivant. Parlez d'un effet! Malheureusement, cela ne s'est jamais produit – du moins pas comme ça, bien que des dizaines de personnes jurent l'avoir vu dans les rues de l'Inde. Alors, fausses nouvelles alors. Fake news maintenant. Au moins, comme le disait le maître magicien Karl Germain, la magie est la profession la plus honnête: un magicien promet de vous tromper, puis le fait. Les politiciens?

The Dangerfield Printing Company Limited, Houdini à l'envers dans la cellule de torture de l'eau, vers 1915.

Les maîtres magiciens du premier âge d'or étaient également des maîtres des médias sociaux de cette époque. Houdini, après avoir été niché à côté du président américain Theodore Roosevelt dans une photo de groupe, a fait modifier la photo pour supprimer les autres – faire du shopping photo avant Photoshop – puis a distribué la photo falsifiée aux médias comme s'il s'agissait d'un «selfie» avec son bon ami , Président Roosevelt.

Houdini était également l'ancêtre du «flash mob». En faisant passer le message qu'il exécuterait un exploit dangereux, comme échapper à une camisole de force "utilisée pour les aliénés criminels" tout en se penchant à l'envers d'un mât au sommet de l'un de ces gratte-ciels dernier cri, Houdini attirerait des dizaines de milliers de personnes. George Bernard Shaw a décrit un jour Houdini comme l'une des trois personnes les plus célèbres au monde, les deux autres étant Jésus-Christ et Sherlock Holmes – et deux d'entre eux étaient fictifs.

Enfin, voici deux différences majeures entre hier et aujourd'hui.

Aujourd'hui, si un magicien se présente dans une affiche avec un lutin chuchotant des secrets à l'oreille, le magicien est susceptible d'entendre des plaintes concernant l'importation ou le soutien d'esprits démoniaques sur le lieu de travail. Je parle d'expérience. À l'époque, le grand public, ou même des groupes religieux organisés, montraient peu d'inquiétude que les démons représentés sur des affiches magiques fassent exactement cela.

Deuxièmement, il n'y avait pas grand souci de «les tromper», comme c'est le cas aujourd'hui. Aujourd'hui, la plupart des magiciens présentent leurs exploits comme des énigmes pour défier les non-initiés plutôt que de communiquer un sentiment d'émerveillement ou de proposer une vue de la beauté dans le mystérieux, des sentiments et des sensations sur lesquels Roger Fry et Clive Bell ont pu se frayer un chemin dans leur exploration de l'esthétique. émotion. Mais ne vous y trompez pas, le meilleur de la magie fait exactement cela. La magie peut évoquer l'émotion – une émotion esthétique, la même générée par une peinture de David Milne, Emily Carr ou Lawren Harris – si elle est présentée correctement et si le public est prêt à prendre le temps de la savourer. Cela est plus difficile à l'ère numérique, lorsque les gens préfèrent les réponses immédiatement – même si elles sont basées sur de faux souvenirs et des récits – plutôt que de se lancer dans un voyage vers la réalisation qu'il y a peut-être des choses qu'il vaut mieux laisser inexpliquées.

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